De wereld van thee

Oorsprong van thee

Thee is een warme drank, gemaakt van de gedroogde bladeren van de theeplant Camellia sinensis. De theeplant draagt het hele jaar door donkergroene, leerachtige bladeren. De theebloesem bestaat uit kleine, roze-witte bloempjes, lijkend op die van jasmijn.  De oorsprong van de theeplantages ligt in China. In de 9de eeuw werd de theestruik naar Japan geëxporteerd en vanaf de 18de eeuw werden theeplantages op Java, India, Ceylon, Zuid-Afrika, Zuid-Amerika en Australië aangelegd. Theestruiken groeien in een tropisch of subtropisch klimaat. De plantages liggen meestal op een berghelling. Hierbij geldt dat hoe hoger de plantage ligt, des te beter de kwaliteit van de thee zal zijn.

Theeplukken

Als de theeplant vier jaar oud is, kan er voor het eerst worden geoogst. Alle theeën worden ‘geplukt’, de theeplukkers selecteren de nieuwe scheuten, altijd de twee eindblaadjes en een knop. In de meeste theetuinen kan men elke veertien dagen plukken. Op andere plantages is het theeplukken door het klimaat gebonden aan een bepaalde periode of seizoen. De periode waarin geplukt wordt bepaalt, evenals de wijze van plukken, fijn of grof, voor een groot deel de smaak en kwaliteit van de thee. De theeplukkers weten precies op welk ogenblik de zachte theeblaadjes geplukt kunnen worden om er de fijnste thee van te maken.

Het bewerken van thee

Het geplukte theeblad is nog niet geschikt om thee van te zetten. Daar gaat nog een uitgebreid proces aan vooraf. Het blad wordt eerst verflenst, ook wel verwelken genoemd, dit is de eerste stap in het bewerkingsproces van de thee. De theeblaadjes worden in lange bakken uitgespreid. Gedurende 12-18 uur lang wordt daar een warme luchtstroom van 25-30 graden overheen geblazen. Hierdoor verliest het theeblad 40-50% van haar vocht. De verflenste thee lijkt op spinazieblad.  Het slap en soepel geworden, verflenste theeblad is nu klaar voor verdere bewerking en wordt in de rolmachine gebracht. Ongeveer een half uur lang worden de bladeren gerold en gekneusd tussen twee horizontale, schurende schijven van hout en metaal. De theebladeren breken, zodat het bladsap vrijkomt. Dat zorgt voor het begin van het fermentatieproces.

hightea-1

Het speciale karakter van de theesoort

De kleur van de thee heeft te maken met de mate van fermenteren (of oxidatie), hetgeen inhoudt dat de groene theeblaadjes een reactie aangaan met zuurstof, waardoor deze van kleur veranderen. Vergelijkbaar met een geschilde appel die binnen korte tijd bruin wordt. Vooral de fermentatietijd geeft het speciale karakter aan een theesoort.  De gerolde theeblaadjes worden in bakken gespreid en weggezet in speciale ruimtes, waar lucht van 25 graden en een vochtigheidsgraad van 95% doorheen wordt geblazen. De kleur verandert van groen naar roodbruin.

Het verschil tussen zwarte, groene en witte thee

Deze fermentatieperiode waarin de, tijdens het rollen, vrijgekomen bladsappen op elkaar inwerken en blootgesteld zijn aan de lucht bepaalt in belangrijke mate de ‘kleur’, de specifieke smaak, het karakter en de geur van de thee. Zwarte thee heeft een fermentatietijd van 3,5 – 4,5 uur. Thee die slechts 1,5 – 2 uur gefermenteerd is noemt men halfgefermenteerde of oolong-thee. Bij groene- en witte thee wordt het fermentatieproces helemaal overgeslagen.

Bijna klaar voor een heerlijk bakje thee

Door het drogen wordt het fermentatieproces stopgezet. In de droogmachine wordt de thee gedurende 20 – 30 minuten verhit met hete lucht van 85 – 95 graden. Het droogproces brengt het vochtgehalte in de thee terug tot 4-6%, een niveau waarbij een goede houdbaarheid gewaarborgd is. Van elke 100 kg vers geplukt blad is nu zo’n 20 kg thee overgebleven.